25-07-2013  Onlangs was ik een weekend in Rotterdam. Ik kom daar regelmatig om met de douane de beschikbaarheid van de douanesystemen te bespreken. Meestal is er dan  geen tijd om toeristische trekpleisters te bezoeken. Deze keer wel.

Samen met wat vrienden ging ik eten in Hotel New York, het voormalige hoofdkantoor van de Holland Amerika Lijn. Een historisch gebouw. In 1873 vertrok vanaf hier de trans-Atlantische verbinding Rotterdam – New York. De verbinding was vooral gericht op passagiers, maar er was ook een kleinere vrachtdivisie.

In 1875 werd de Nieuwe Waterweg geopend, waardoor Rotterdam een belangrijke Europese haven werd. Sindsdien is het aantal bewegingen van personen, maar vooral ook goederen, tussen de Verenigde Staten en Nederland sterk toegenomen. In 2010 gingen er ruim 600.000 TEU’s (20-voets containers) door de Rotterdamse Haven van en naar de VS. Dit is 5,5% van het totale containervervoer.

Vrijhandelsovereenkomst

De lange historie van handelsbetrekkingen tussen Nederland en de VS heeft nooit geresulteerd in een vrijhandelsovereenkomst.  Vorige week zijn de onderhandelingen hiervoor echter eindelijk begonnen. Dat hier nu tijd voor is komt vooral doordat het concept vrijhandel de afgelopen jaren flink is veranderd.

Aanvankelijk zette men in op multilaterale akkoorden waarbij het rijke, machtige westen afspraken maakte met de (voormalige) ontwikkelingslanden. Nu de meest recente multilaterale onderhandelingsronde al twaalf jaar voortsleept, beginnen steeds meer landen met het afsluiten van bilaterale of multilaterale akkoorden. Akkoorden die ook kunnen worden gesloten tussen ontwikkelde landen of gebieden onderling.

Bedrijfsleven

EVO heeft bij de onderhandelaars ook enkele punten neergelegd, zoals een vermindering van onnodige administratieve lasten en lange grensprocedures. EVO stelt dat het aantal documenten dat moet worden verstrekt in sommige sectoren sterk overdreven is. Ook moeten de kosten van de veiligheidsmaatregelen voor het bedrijfsleven beheersbaar blijven.

Het is overigens niet gezegd dat onderlinge afspraken, onder andere op de door EVO ingebrachte punten, eenvoudig te maken zijn. Omdat er in het verleden al zoveel multilaterale afspraken zijn gemaakt, zijn vooral de lastige dossiers blijven liggen. Daarnaast concurreren beide economieën sterk met elkaar en hebben ze een iets andere visie op het faciliteren van de handel.

Voor de economie en de welvaart zou het echter goed zijn de historische handelsrelatie eindelijk te bezegelen met een handelsakkoord. Het schip is in ieder geval uitgevaren en heeft koers gezet.

Een behouden vaart!